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Assistez au plus beau spectacle d’étoiles filantes de l’année: les Géminides!

Les géminides peuvent être vus dans le ciel du 4 décembre. Observables à l’œil nu (à condition qu’elles soient loin de toute source de pollution lumineuse), ces “étoiles filantes” seraient dérivées de l’astéroïde 3 200 PhaseESTvotre.

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Comment observer les Géminides dans le ciel?

Les “étoiles filantes” sont littéralement des grains de sable qui pénètrent dans l’atmosphère terrestre à très grande vitesse: de 11 à 72km / s ! C’est au moins deux fois plus rapide qu’une navette spatiale. En entrant dans l’atmosphère, le choc est si violent que les particules “s’excitent” et créent une traînée de lumière.

Les géminides sont moins populaires que les perséides d’août. Et pour cause: il est plus agréable de passer la nuit à admirer le ciel dans la chaleur de l’été. Pourtant, ce spectacle s’annonce comme l’une des plus belles pluies de météores de l’année!

Pour les admirer, il faut évidemment s’éloigner de toute source lumineuse et regarder vers le sud. ” Les Géminides sont un phénomène stable, on sait qu’en début de nuit ils viennent d’un point situé à l’Est, il faut donc s’orienter vers le Sud pour bien les voir. », Explique l’astronome de l’Observatoire de Paris Jérémie Vaubaillon, spécialiste du domaine.

Vous pourrez les observer dans la nuit du samedi 12 au dimanche 13 décembre. Mais le pic sera atteint le lundi 14 décembre à 2 heures du matin. Les curieux verront défiler un météore toutes les 3 minutes!

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Un vrai spectacle d’une centaine d’étoiles filantes qui pénètrent l’atmosphère à 35km / s.

Pluie de météores géminides, Chine. Crédit: Getty Image.

Par comparaison, les Perséides d’août dernier s’étaient offert un spectacle jusqu’à 100 étoiles filantes par heure (sujet à correction), par une nuit partiellement “polluée” par la lumière de la Lune. Cet essaim provenait du nuage de poussière laissé par le comète Swift-Tuttle.

D’où venaient les Géminides?

Le corps parent de ces météores est 3200 Phaéton. Il a un diamètre de 6 km et s’approche jusqu’à 3 millions de km de la Terre lorsque la distance est minimale. Découvert en 1983, les astronomes ont encore des doutes sur sa nature: s’agit-il d’un astéroïde, dont il a les caractéristiques, ou du noyau d’une ancienne comète? “L’objet a un spectre qui ressemble à celui d’un astéroïde. Mais la question est: comment éjecte-t-il autant de particules, comme une comète?Demande l’astronome.

Plusieurs scénarios sont envisagés. L’un d’eux est que Phaeton est un astéroïde cassé. En fait, deux autres astéroïdes plus petits se sont avérés avoir des orbites très similaires à celles de Phaeton. “La probabilité de trouver trois corps célestes avec des orbites similaires est faible. On peut penser que ces deux petits astéroïdes seraient des fragments de Phaeton, qui se seraient brisés lors d’un phénomène qui reste à élucider.», Explique l’astronome.

Une autre hypothèse, développée dans les années 1990, suggère que Phaeton était une comète. Son évolution dynamique se serait rapprochée du Soleil et sa glace aurait disparu rapidement, ce qui pourrait expliquer que l’objet se soit brisé créant un nuage de particules. “Cette idée est plutôt écartée, en raison du spectre Phaeton, qui est très similaire à celui d’un astéroïde», Précise le chercheur.

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La mission spatiale DESTIN + menée par l’agence spatiale japonaise JAXA vise à étudier les poussières cosmiques interplanétaires et interstellaires. A cette occasion, DESTINY + volera au-dessus de 3 200 Phaétons. La petite sonde de 480 kg prendra des mesures du spectre de l’astéroïde et photographiera sa surface. Le lancement est prévu pour 2024. Nous pourrions ainsi connaître la vraie nature et l’histoire de l’astéroïde qui illumine nos nuits de décembre chaque année!

Jérémie Vaubaillon est astronome, il donne des cours d’astronomie (“Explorer et comprendre l’univers”) proposé par L’Observatoire de Paris, et étudie les phénomènes des étoiles filantes.

Delphine Perrault

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