Science

Cas mortel extrêmement rare de rage transmise par les chauves-souris identifié

Le cas est extrêmement rare. Un homme dans la soixantaine est décédé au CHU de Limoges après avoir été griffé ou mordu par un club. Hospitalisé en juillet 2019, il est tombé dans le coma et est décédé le 29 août 2019 d’une encéphalite. Une inflammation cérébrale initialement inexpliquée qui a nécessité une analyse approfondie à l’hôpital Necker à Paris. Grâce à un partenariat avec l’Institut Pasteur, visant à identifier les causes des encéphalites non documentées, les prélèvements génétiques prélevés post mortem sur le patient ont enfin pris la parole.

Le verdict est tombé cet automne: le patient a effectivement eu de la colère après avoir contracté le LyssaVirus européen de la chauve-souris de type 1 (EBLV-1) qui circule chez les chauves-souris. Un cas exceptionnel, cité confidentiellement en novembre 2020 dans un article de vulgarisation scientifique sur le site mesvaccins.net, repris et détaillé par le journal les gens du centre.

«Nous n’avons jamais eu un cas comme celui-ci. C’est la première fois que cela se produit en France métropolitaine. Cela fait 35 ans que cela s’est produit dans le monde », reconnaît Laurent Dacheux, directeur adjoint du Centre national de référence pour la rage à l’Institut Pasteur. Un cas identique a été enregistré en 1985 en Russie. Les deux autres décès, en 1985 en Finlande et 2002 en Ecosse, concernaient des chauves-souris, des scientifiques travaillant sur des chauves-souris avec lesquelles ils sont en contact direct. Ils avaient contracté un lyssavirus de type EBLV-2. Différent donc de celui du patient de Limougeaud. Reste à voir comment ce dernier, qui n’a pas travaillé sur le terrain, a réussi à le rattraper.

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Selon sa famille interrogée par le corps médical, l’homme n’avait pas d’animal domestique capable de transmettre la rage, il n’avait pas voyagé en Afrique ou en Asie où le virus est le plus présent. La seule hypothèse avancée: la colonie de chauves-souris, présente au-dessus de sa tête, dans son grenier avec laquelle alors, à un certain moment, il était en contact.

Une maladie officiellement éradiquée en France

En France, la rage est officiellement éradiquée depuis 2001. «Le dernier cas d’animaux non volants remonte à 1998. C’était un renard. Dans notre pays, seules les chauves-souris sont encore des vecteurs. Au niveau mondial, sur 60 000 décès annuels liés à cette maladie, ils ne représentent que 1% des cas », poursuit Laurent Dacheux. Cependant, beaucoup sont dus à des morsures de chien.

Le scientifique veut rassurer: «Le risque est connu et maîtrisé. Mais la population générale n’est pas vaccinée contre la rage. Il faut donc éviter de toucher un club s’il est au sol par exemple. Si vous êtes mordu, vous devez vous rendre immédiatement dans un centre de vaccination. Le virus peut alors être éliminé avant d’atteindre le système nerveux central. “

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Le problème reste l’absence de symptômes. «On ne se sent pas mal et le virus peut mettre du temps à atteindre le cerveau», explique l’un de l’Institut Pasteur. Si tel est le cas, la mort est assurée.

Delphine Perrault

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