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Collision entre la Voie lactée, une galaxie naine

Il y a près de trois milliards d’années, un galaxie Le nain a plongé au centre de la Voie lactée et a été déchiré par les forces gravitationnelles de la collision. Des traces de cette fusion viennent d’être découvertes près de la constellation de la Vierge par des astronomes duRensselaer Polytechnic Institute, New York (États-Unis).

Collisions fréquentes entre les galaxies

Dans le cosmos, les collisions entre galaxies sont fréquentes, elles l’étaient encore plus il y a quelques milliards d’années lorsque l’Univers était plus petit et plus dense. La plupart des grandes galaxies se sont donc développées en absorbant les plus petites. La Voie lactée n’échappe pas à cette règle. Lors d’une fusion, les étoiles de la plus petite galaxie sont enlevées par la plus grande, mais elles conservent certaines caractéristiques qui peuvent leur permettre de se différencier même longtemps après.

Grâce à Sondage Sloan Digital Sky (SDSS), du télescope spatial Gaia de l’Agence spatiale européenne et du télescope LAMOST en Chine, le Les astronomes ont identifié et caractérisé une densité d’étoiles inhabituellement élevée, appelée surdensité de la Vierge et donc située dans la constellation du même nom. Repéré il y a 20 ans, cet excès de densité a retenu l’attention de Gaia, qui l’a révélé certaines de ces étoiles se dirigent vers nous tandis que d’autres s’éloignent. Ce qui est inhabituel : les étoiles groupées doivent voyager ensemble. Sur la base de ces données, Les chercheurs de Rensselaer ont proposé en 2019 que la densité excessive était le résultat d’une fusion radiale, un impact latéral, avec une autre galaxie naine.

Traces éparses

Leur nouvelle recherche, dans laquelle apparaître Le journal astrophysique, identifie deux structures de coque dans la surdensité de la Vierge et deux autres dans la région des nuages Hercule-Aquila qui constituent les stigmates de cette collision que les modèles du mouvement des étoiles révèlent qu’elle remonte à 2,7 milliards d’années. Il est presque certain que la galaxie qui a frappé la Voie lactée l’a fait tant de fois auparavant. être absorbé par ce dernier. D’autres structures de notre galaxie dont l’origine est encore mal expliquée pourraient résulter de la fusion d’autres galaxies. Il semble même actuellement absorbant la galaxie du Sagittaire. Et il fusionnera également, dans deux milliards d’années, avec la galaxie d’Andromède.

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Delphine Perrault

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