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Coronavirus: la thèse de la transmission aérienne confirmée par une nouvelle étude

Santé

RECHERCHE – En janvier, au début de la pandémie Covid-19, un passager infecté et asymptomatique a contaminé un tiers de son bus mal ventilé lors d’un trajet de moins d’une heure et retour. Une indication que le coronavirus est très susceptible d’être en suspension dans l’air.

La thèse de la transmission du virus par l’air que tout le monde exhale et inhale, plutôt que les grosses gouttelettes excrétées par les éternuements et la toux, a longtemps été négligée par les autorités sanitaires du monde entier. Jusqu’à un revirement cet été face à la pression de nombreux experts en virus respiratoires et à une accumulation d’études sur la présence de particules virales dans des micro-gouttes en suspension dans l’air, expulsées par de simples mots.

Dans un article publié ce mardi 1er septembre de la revue médicale américaine Jama Internal Medicine, des experts des Centres chinois de contrôle des maladies décrivent avoir interrogé et testé des passagers qui ont été emmenés par deux bus à un événement bouddhiste dans la ville de Ningbo le 19 janvier au cours d’un trajet de 50 minutes (retour dans les deux mêmes bus). Personne ne portait de masque. Une personne dans la soixantaine, sans symptômes, était très probablement le cas index, car il avait déjà eu des contacts avec des personnes à Wuhan, où l’épidémie a commencé. Elle était assise sur le côté droit dans une rangée au milieu du bus numéro 2, entre deux autres passagers, selon l’article.

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Au total, vingt-trois autres passagers de ce bus ont été contaminés, sur soixante-huit personnes. À l’inverse, aucune infection n’a été trouvée dans le bus numéro un, qui est identique. En particulier, le cercle des infections était beaucoup plus large que les quelques lignes autour de la personne de 60 ans, avec des personnes infectées à l’avant et à l’arrière du bus.

Si le virus n’avait été transmis que par de grosses gouttelettes, le cercle aurait été plus petit car elles s’inscrivent généralement à moins d’un mètre ou deux. De plus, le patient index ne présentait aucun symptôme pendant le voyage, il ne toussait donc pas.

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Le système de climatisation de l’autocar a fait recirculer l’air à l’intérieur de l’habitacle et ne l’a pas renouvelé; qui a sans aucun doute contribué à propager le virus dans tout le bus, concluent les auteurs. “Cette enquête suggère que, à l’intérieur où l’air est recirculé, le SRAS-CoV-2 est un pathogène hautement transmissible“, écrivent-ils. Leur étude, minutieuse et qui comprend un plan du bus avec la position de chaque personne contaminée, s’ajoute à d’autres qui vont dans le même sens, notamment en cas de contaminations multiples entre les tables dans un restaurant à Canton, toujours probablement permis par un système de ventilation qui ne renouvelle pas l’air intérieur.

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Alphonse Dumont

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