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Covid-19: la mémoire immunitaire pourrait durer plus de huit mois

Plus le temps passe, plus nous avons de perspective sur l’immunité naturelle développée par les patients ex-Covid-19. En novembre, on pourrait dire que les anticorps contre Sars-CoV-2 sont efficaces au moins six mois. Cette semaine, une nouvelle étude publiée dans Science allonge le délai: la plupart des anciens patients semblent rester immunisés jusqu’à huit mois après l’infection, voire plus.

Une vue complète

Des chercheurs californiens de l’Institut d’immunologie La Jolla ont analysé la réponse immunitaire de 188 patients qui ont contracté Covid-19, dont 43 échantillons provenant de personnes infectées pendant plus de six mois, qui fournissent des informations particulièrement précieuses sur l’immunité à long terme. Et pour avoir une image complète de la mémoire immunitaire, les scientifiques ont analysé ses différentes facettes: non seulement la présence d’anticorps, mais aussi les cellules qui les produisent et d’autres cellules qui soutiennent la bataille contre le virus.

«Nous avons mesuré simultanément les anticorps, les cellules B mémoire, les cellules T auxiliaires et les cellules T tueuses. Je pense que c’est la plus grande étude jamais réalisée sur une infection grave, mesurant les quatre composants de la mémoire immunitaire. “dit Shane Crotty, qui a codirigé le travail.

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Tous ces acteurs de la réponse immunitaire n’apparaissent pas simultanément à partir du jour de l’infection. Certains interviennent rapidement pour se débarrasser du virus, puis transfèrent progressivement leurs capacités de défense à d’autres cellules et molécules qui se chargent de les protéger pendant des mois. Le niveau de certains composants dans le sang diminue ensuite en quelques semaines, tandis que d’autres mesures augmentent et persistent dans le temps.

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Mauvaise mémoire immunitaire chez une fraction des patients

Pour commencer avec les mauvaises nouvelles, la réponse immunitaire à long terme semble être hétérogène chez les anciens patients – une petite fraction d’entre eux ne se souvient pas de leur première infection. Le sexe et la gravité de la maladie jouent clairement un rôle (les hommes ont plus d’anticorps que les femmes, par exemple), mais d’autres critères sont encore inconnus et doivent être compris. “Peut-être que l’hétérogénéité vient d’une faible charge virale ou d’une faible inoculation initiale”, spéculent des chercheurs californiens.

Cependant, il existe des lacunes chez certains patients. “Il est donc possible qu’une fraction de la population infectée par Sars-Cov-2 avec une mémoire immunitaire pauvre soit plus susceptible d’être réinfectée relativement rapidement.”

Protection pendant au moins cinq à huit mois pour 95% des personnes

Mais pour la grande majorité de la population, soit 95% des anciens patients étudiés, “Les données montrent qu’au moins trois composants de la mémoire immunitaire sont mesurés cinq à huit mois après l’apparition des symptômes.”. Ces personnes ont donc, a priori, développé une véritable protection anti-Covid au fil du temps.

le lymphocytes B mémoire, en particulier, “Ils sont plus abondants à six mois qu’à un mois après l’apparition des symptômes.” Ces cellules sont les gardiennes de la mémoire de l’infection. Au départ, des globules blancs simples, quelque peu génériques qui patrouillaient dans le sang et la lymphe, réagissaient au contact avec un pathogène et se spécialisaient dans la manière de savoir conserver et reconnaître les caractéristiques de l’ennemi (ici le coronavirus). Ils ont une longue durée de vie et une bonne réactivité: si l’attaquant ose lui-même pointer le bout du nez, les lymphocytes B mémoire produisent rapidement des anticorps très ciblés. Cette contre-attaque est plus intense que la première infection, pour étouffer l’invasion virale dans l’œuf.

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Des chercheurs de l’Institut La Jolla ont également mesuré le niveau d’IgG (Immunoglobulines de type G.), un certain type d’anticorps qui apparaît deux semaines après l’infection initiale. Et bien plus tard, ils continuent à répondre à l’appel – le niveau d’IgG est “Relativement stable après plus de six mois”.

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D’autres composants disparaissent progressivement du corps avec le temps. le Lymphocytes T auxiliaires, qui aident les cellules de défense en sécrétant une protéine, “Déclin avec une demi-vie de 3 à 5 mois.” Même verdict pour lymphocytes T cytotoxiques, qui détruisent les cellules étrangères en perçant leurs membranes. Cela signifie aider les globules blancs et les globules blancs tueurs à rester présents, même en petites quantités, longtemps après l’infection.

Études d’immunité vaccinale en attente

Les anciens patients ont donc “Une bonne chance d’avoir une immunité protectrice, au moins contre une forme sévère de la maladie”, pendant huit mois et “Probablement bien au-delà”dit Shane Crotty. “Nos données suggèrent que la réponse immunitaire est là – et elle demeure.”, résume l’immunologiste italien Alessandro Sette, l’un des principaux auteurs de l’étude.

Il faut maintenant espérer que l’immunité fournie par les vaccins sera longue. Nous pouvons supposer, “Mais nous devrons attendre que les données soient en sécurité”, déclare Daniela Weiskopf, co-auteur de l’étude. «Les études sur les vaccins sont à un stade précoce et montrent jusqu’à présent une forte protection. Nous espérons qu’ils proposeront un schéma similaire de réponses immunitaires qui dureront dans le temps. “

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Camille Gévaudan

Delphine Perrault

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