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DEMANDE DE LIGNE ROUGE – Katalin Kariko, la femme qui peut sauver le monde

Depuis quarante ans, Katalin Kariko, une biochimiste hongroise, travaille sur l’ARN messager, une technologie derrière le vaccin Pfizer-BioNTech, le premier à être distribué contre Covid-19.

Une héroïne discrète. Katalin Kariko n’a pas été une personne facile à contacter ces derniers mois. Cependant, ce biochimiste hongrois vivant aux États-Unis était encore inconnu l’année dernière. L’équipe de Ligne Rouge a pu rencontrer celui qui est aujourd’hui devenu l’un des visages de la lutte contre la pandémie de coronavirus.

“Je pense honnêtement qu’elle a dû recevoir une centaine de demandes d’interviews”, a déclaré Norbert Pardi, collègue chercheur et ami à l’Université de Pennsylvanie, avant notre rencontre avec elle. “C’est fou! Le monde entier s’intéresse à elle, pas seulement aux États-Unis, d’ailleurs, elle est un peu surprise par toute cette attention médiatique.

“Je suis peut-être celui qui en sait le plus sur le contenu du vaccin”

C’est dans la ville de Rydal, située au nord de Philadelphie, en Pennsylvanie, que notre équipe a pu rencontrer la femme dont la recherche sur l’ARN messager a conduit au développement du premier vaccin contre le coronavirus, celui de la start-up allemande BioNTech.et le Géant pharmaceutique américain Pfizer.

Devant nous se trouve une femme qui nous montre fièrement son carnet de vaccination, en précisant qu’elle a reçu les deux injections de sérum.

«Je suis peut-être celui qui en sait le plus sur ce qu’il y a à l’intérieur», plaisante Katalin Kariko.

Si elle nous accueille chez elle, c’est qu’elle aussi est obligée de faire du télétravail. Le vaccin sur lequel il a travaillé peut être administré aujourd’hui, mais il faudra beaucoup de temps aux États-Unis et au reste du monde pour obtenir une immunité suffisante. Mais cette rencontre et cette histoire n’auraient probablement jamais été possibles sans … un ours en peluche.

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Un Hongrois va travailler aux États-Unis

Tout a commencé dans les années 1950, lorsque Katalin Kariko vivait avec sa famille à Kisujszallas, à 150 kilomètres à l’est de Budapest. Il s’est découvert très tôt un intérêt pour la biologie en passant du temps avec son père, boucher de profession.

«Elle a regardé où se trouvaient le cœur, les poumons et le pancréas, pour elle c’était une forme d’apprentissage, elle était tellement excitée de regarder l’animal et ses organes», explique Lajos Ducza, ancien maire de cette ville hongroise. habitants.

Mais c’est bien après, à l’université, que tout s’est concrétisé pour Katalin Kariko, sa thèse de doctorat portait spécifiquement sur une molécule portant l’acronyme bien connu: l’acide ribonucléique, appelé ARN. Une sorte de code génétique qui sert à envoyer des messages à nos cellules afin de leur faire produire les protéines nécessaires au fonctionnement de notre corps. La jeune Hongroise était dès ce moment convaincue de l’apport de l’ARN à notre santé, qui, selon elle, aurait pu apprendre à nos cellules à combattre les maladies et les virus.

«Les mécanismes antiviraux m’ont toujours fasciné et les virus m’ont toujours fasciné, ce lien entre le virus et le système immunitaire et cette lutte permanente entre les deux», témoigne Katalin Kariko devant notre caméra.

Mais la recherche autour de cette molécule nécessite un coût que le centre de recherche biologique de Szeged, où il opère, ne peut pas supporter. En 1985, il apprit même que son poste avait été supprimé et prit alors une décision importante: quitter la Hongrie pour se rendre aux États-Unis.

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La recherche et la reconnaissance difficiles autour de l’ARN

Mais pour s’assurer qu’ils vivent assez longtemps lorsqu’ils arrivent dans le pays de l’Oncle Sam, elle et son mari n’ont d’autre choix que d’économiser de l’argent qu’ils doivent se cacher dans l’ours en peluche de leur fille, les autorités leur interdisant de quitter le pays avec plus de 100 dollars. En juillet 1985, ils ont volé 1 000 dollars pour la Pennsylvanie, où Katalin a rejoint la prestigieuse université d’État.

Son intérêt pour l’ARN continue et elle reste convaincue que la technologie de l’ARN messager pourrait fonctionner chez l’homme après des expériences sur la souris. Mais seule une poignée dans le monde travaille sur cette technique, où une partie du matériel génétique du virus est injecté dans nos cellules pour que le système immunitaire produise des anticorps et neutralise le virus. «Nous étions dans l’ombre de la thérapie génique», admet le biochimiste hongrois.

Les investisseurs n’aiment pas la technologie ARN, et Katalin Kariko a de nouveau du mal à trouver le financement nécessaire à ses recherches. Elle a été licenciée en 1995 de son département, mais l’un de ses anciens étudiants, le neurochirurgien David Langer, a réussi à la faire embaucher au département de neurochirurgie.

«Je savais à quel point elle était une scientifique incroyable, et je pensais que ce serait dommage si quelqu’un comme elle était sacrifié», nous dit David Langer.

Quelques années plus tard, il a rencontré l’immunologiste Drew Weissman pour travailler sur les premiers vaccins dits à ARN messager. Katalin Kariko transforme ensuite les molécules d’ARN messager pour les rendre moins inflammatoires une fois injectées, sans provoquer de mauvaise réaction sur le système immunitaire. Ensuite, ils déposent un brevet, mais l’Université de Pennsylvanie vend la licence de propriété intellectuelle à une société de fournitures de laboratoire.

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Vers un prix Nobel de médecine?

Elle rejoint ensuite BioNTech aux dépens du colosse Moderna et devient en 2013 vice-présidente de cette start-up allemande. La société est l’une des premières à se lancer dans la conception d’un vaccin contre le coronavirus depuis début 2020, et Messenger RNA permet à BioNTech et à son partenaire américain d’annoncer un vaccin efficace à 95% en novembre 2020.

«J’étais confiant, je savais que ça marcherait», assure le biochimiste qui ne pensait pas «qu’une telle chose arriverait dans (sa) vie».

Pour ses collègues, Katalin Karinko pourrait revendiquer la plus grande distinction en médecine: le prix Nobel.

«Je pense qu’il le mérite», dit David Langer, «si vous regardez les critères du prix Nobel, cela dit que la découverte doit aider l’humanité et sauver le monde. […] notre économie, la stabilité de nos démocraties “

“Bien sûr!”, Répond à son tour Norbert Pardi. “Cela sauvera probablement des millions, des dizaines de millions de vies sur la planète, cela devrait suffire pour lui donner le prix Nobel, mais en plus, nous pouvons probablement utiliser cette découverte pour vaincre d’autres maladies comme le cancer peut-être, alors vous pouvez imaginer l’impact que cela aurait ont sur la santé mondiale.! “.

Baptiste Besson, Mélanie Bontems, Yves Couant et Joël Le Pavous avec Hugues Garnier

Benoit Béringer

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