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Ecoplanet | Réchauffement climatique: le pergélisol, une bombe à retardement virale

Réveil d’un virus préhistorique gelé, retour de la variole, dengue s’installant en Europe … Ces scénarios dignes d’un film catastrophe sont sérieusement étudiés par des scientifiques, inquiets du risque épidémique lié au réchauffement climatique.

La pandémie Covid-19, avec son virus probablement né chez les chauves-souris, a mis en évidence les dangers d’une interférence de plus en plus répandue entre les activités humaines et la nature, qui favorise la transmission de maladies animales à l’homme. Mais le risque d’épidémie peut aussi provenir d’une autre conséquence désastreuse des activités humaines: le changement climatique, qui provoque le déplacement des moustiques porteurs du paludisme ou de la dengue, et le début de la fonte du pergélisol où davantage de microbes sont gelés. ou plus vieux.

Dans mes moments les plus sombres, je vois un avenir vraiment horrible pour Homo sapiens“dit Birgitta Evengard, microbiologiste à l’Université d’Umea, Suède.”Notre plus grand ennemi est notre ignorance, car la nature est pleine de micro-organismes“, en particulier le pergélisol,”vraie boîte pandora“il explique.

Ces sols gelés en permanence, qui couvrent un quart du territoire de l’hémisphère nord, en Russie, au Canada ou en Alaska, sont déjà une bombe à retardement climatique: partie “important“pourrait dégeler d’ici 2100, libérant des dizaines voire des centaines de milliards de tonnes de gaz à effet de serre, selon les experts climatiques de l’ONU (GIEC).

Et ce n’est pas tout. “Les micro-organismes peuvent survivre longtemps dans un espace gelé“, souligne le professeur Vladimir Romanovsky, de l’Université d’Alaska à Fairbanks.”Dès que le sol fond, l’eau commence à y circuler, emportant avec elle des particules, des matières organiques ou des micro-organismes isolés depuis des centaines ou des milliers d’années.“Dit le géophysicien. La science a montré que certains de ces micro-organismes peuvent être réveillés.”Lorsque vous mettez une graine dans un sol gelé pendant des milliers d’années, rien ne se passe. Lorsque vous réchauffez le sol, la graine pourra germer. C’est la même chose avec un virus», explique le professeur Jean-Michel Claverie. Avec son équipe de l’Institut de microbiologie méditerranéenne, il a réussi à réactiver des virus sibériens datant d’au moins 30 000 ans.

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Ils sont dangereux?

Ces organismes éveillés n’attaquaient que l’amibe. Mais dans ces régions gelées “Des néandertaliens, des mammouths, des rhinocéros laineux sont tombés malades, sont morts, sont tombés. Probablement tous les virus qui ont causé leurs problèmes sont toujours dans le sol.“, il continue.

Le nombre de bactéries ou de virus piégés est incalculable. Mais la vraie question est: sont-ils dangereux? Les scientifiques sont divisés. Des agents pathogènes connus, l’anthrax, la grippe de 1917 ou encore la variole, sont potentiellement présents dans les cimetières arctiques qui accueillent les victimes d’anciennes épidémies préservées dans les couches gelées. Alors que certains, comme Vladimir Romanovsky, le croient “probablement désactivé“D’autres sont moins sûrs. En tout cas, pour la variole, grâce au vaccin”,nous allons gérer, même si une épidémie locale provoque le chaos“dit le professeur Claverie. Pour lui,”le vrai danger«est beaucoup plus profonde, dans des couches qui peuvent être âgées de 2 millions d’années et contenir potentiellement des agents pathogènes inconnus.

Il est également nécessaire qu’un virus réveillé, ancien ou non, trouve un hôte. Une rencontre que le changement climatique faciliterait, ouvrant de plus en plus les routes du Grand Nord aux industriels.

Cunégonde Lestrange

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