Science

Encore lycéens, deux jeunes passionnés d’astronomie découvrent quatre nouvelles planètes – Edition du soir Ouest-France

Par Nicolas HASSON-FAURÉ

Un lycéen américain a découvert quatre exoplanètes, c’est-à-dire des planètes situées à l’extérieur de notre système solaire. Entre 18 et 16 ans, les deux jeunes hommes ont examiné les données recueillies par le télescope spatial TESS de la NASA.

(Carte: Ouest-France)

«Je me souviens d’être rentré chez moi et d’avoir dit à mes parents: je crois que nous avons découvert un nouveau système planétaire qui comprend plusieurs étoiles. “ Ainsi parle Jasmine Wright, lycéenne américaine de 18 ans, dans le micro de la chaîne de télévision américaine CNN. Avec un autre lycéen de Boston (Massachusetts), Kartik Pinglé, 16 ans, il a identifié quatre exoplanètes, c’est-à-dire des étoiles situées à l’extérieur de notre système solaire.

A l’origine de cette découverte se trouve un programme scolaire qui met en relation des lycéens et des astrophysiciens américains qui travaillent dans deux universités prestigieuses de la région de Boston, dans le nord-est des États-Unis, où vit Jasmine. Wright et Kartik Pinglé: Harvard et le Massachusetts Institute of Technology (MIT).

L’idée: permettre aux lycéens de mener un projet de recherche avec des scientifiques d’une de ces institutions, sur une année scolaire, comme expliqué le site Web de l’Université de Harvard.

Jasmine Wright, 18 ans, et Kartik Pinglé, 16 ans (Capture d’écran: YouTube / CBS Boston)

En septembre 2020, Jasmine Wright et Kartik Pinglé, tous deux passionnés d’astronomie, commencent à travailler en couple sur ce programme, quatre heures par semaine et parallèlement à leurs études supérieures.

Ils sont encadrés par Tansu Daylan, docteur en physique et chercheur dans un institut de recherche en astrophysique et astronomie du MIT.

Un long processus d’analyse

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Le travail des adolescents est de passer au crible les données collectées par le télescope spatial TESS, lancée par la NASA, l’agence spatiale américaine, en 2018. Une machine scientifique très sophistiquée placée en orbite, chargée de détecter les exoplanètes, et en particulier celles qui pourraient héberger des formes de vie.

TESS utilise une méthode très précise, qui consiste en “Détecter la diminution périodique de la luminosité d’une étoile lorsqu’une planète passe devant elle”, explique le site de Institut de recherche sur les exoplanètes de l’Université de Montréal, au Canada.

Le télescope spatial TESS au centre spatial Kennedy de la NASA en mars 2018, avant son lancement dans l’espace. (Photo: NASA / Document via Reuters)

Les caméras puissantes du télescope spatial acquérir de grandes quantités de données, que les scientifiques analysent ensuite sur Terre. Jasmine Wright et Kartik Pinglé s’attaquent donc à cette tâche.

Découvertes importantes pour les chercheurs

Au départ, rien ne ressort de ces analyses. Mais au bout de quelques semaines, tout change: les lycéens et leur tuteur pensent avoir découvert une star “Ressemble fortement au soleil”, comme décrit par le magazine américain Magazine Smithsonian. Situé à 210 années-lumière (la distance parcourue par la lumière en un an) de la Terre, il s’appelle TOI-1233.

Ce n’est pas tout: les lycéens et les chercheurs comprennent que quatre planètes tournent autour de l’étoile, et une autre équipe de scientifiques découvrira une cinquième planète au sein de ce système un peu plus tard.

Vue d’artiste du télescope spatial TESS dans l’espace. (Illustration: AFP Photo / NASA / GSFC / Document)

Une de ces exoplanètes fait plus d’une fois et demie la taille de la Terre et il y a vraisemblablement des températures d’environ 825 ° C. le site Web de la NASA . Il faut quatre jours terrestres pour faire une révolution complète autour de son «soleil».

Les chercheurs pensent que l’atmosphère des quatre autres planètes est composée de gaz, comme sur Neptune. Aucun d’entre eux ne semble être «habitable», précise l’agence spatiale américaine.

Ce qui intéresse les scientifiques, c’est la composition de cet ensemble de planètes lui-même: une étoile brillante et plusieurs planètes tournant autour d’elle, comme notre système solaire. En étudiant cette découverte, les chercheurs espèrent mieux comprendre “Les processus de formation et d’évolution des planètes” en règle générale, il explique à Tansu Daylan La Gazette de Harvard , le journal universitaire du même nom.

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Lors du lancement de la fusée transportant le télescope spatial TESS en avril 2018 à Cap Canaveral, aux États-Unis. (Photo: photos officielles de SpaceX / Wikimedia Commons / CC0)

Les deux lycéens américains, ainsi que plusieurs scientifiques, ont alors signé un article dédié à ce nouveau système planétaire dans le magazine américain. Le journal astronomique , à la fin de janvier.

Et maintenant ? Jasmine Wright et Kartik Pinglé poursuivent leurs études secondaires et aimeraient tous deux étudier l’astrophysique à l’université, a ajouté CNN. Jasmine Wright a été acceptée dans un tel programme spécialisé à l’Université d’Édimbourg, en Écosse.

Delphine Perrault

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