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La première roue tourne sur Mars pour le rover Perseverance

C’est une petite distance pour un véhicule à moteur, mais c’est un grand pas dans la conquête de l’espace. Le rover Perseverance de la NASA a parcouru un total de six mètres et demi en 33 minutes pour ses premiers tours sur Mars depuis le débarquement du 18 février, a annoncé l’agence spatiale américaine vendredi 5 mars.

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Lors de ce premier voyage effectué le jeudi après-midi, et destiné à vérifier le bon fonctionnement du système, le véhicule, équipé de six roues, a avancé de 4 mètres, puis a effectué une rotation sur lui-même vers la gauche, avant de virer, effectuer une manœuvre pour le «dos pour environ 2,5 mètres. En faisant la sauvegarde, Perseverance, qui a la taille d’un gros SUV, a pu prendre une photo de leurs traces de roues sur le sol martien, publiée par la NASA.

“Je ne pense pas avoir jamais été aussi heureux de voir les traces de roues”Anais Zarifian, ingénieur en mobilité du rover au Jet Propulsion Laboratory de la NASA, où il a été construit, a déclaré lors d’une conférence de presse. “Notre premier voyage s’est incroyablement bien passé et c’est un énorme pas en avant pour la mission.”, se réjouit-il.

Deux cents mètres par jour martien

Un autre voyage un peu plus long est prévu ce vendredi, et peut-être aussi samedi, si tout se passe bien. Le véhicule pourra parcourir 200 mètres par jour martien, des jours un peu plus longs que sur Terre. Il voyage cinq fois plus vite que Curiosity, l’autre rover de la NASA fonctionnant toujours sur Mars.

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La persévérance a atterri dans le cratère de Jezero, qui, selon les scientifiques, abritait un lac profond il y a 3,5 milliards d’années. L’objectif de la mission est de collecter des échantillons de roches qui seront renvoyés sur Terre par une mission ultérieure afin de rechercher des traces de vie ancienne sur la planète rouge.

Les scientifiques envisagent actuellement deux voies permettant à Persévérance de rejoindre le delta formé par l’écoulement d’une ancienne rivière dans le lac, et qui présente un intérêt particulier pour les chercheurs car des sédiments peuvent y avoir été déposés en grande quantité.

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Un vol d’hélicoptère historique en attente

Avant cela, l’hélicoptère Ingenuity, qui deviendra le premier avion motorisé à voler vers une autre planète, doit être libéré de dessous le rover, où il se trouve encore pour le moment. Les équipes de la NASA recherchent actuellement le meilleur endroit pour effectuer ce vol historique, “Avant la fin du printemps”Robert Hogg, chef adjoint de la mission, a promis vendredi.

Le rover a déjà envoyé plus de 7 000 images, capturées par ses nombreuses caméras, sur Terre. Sur l’une d’elles, on peut voir une roche de couleur marron clair sur laquelle a été utilisé pour la première fois l’instrument scientifique SuperCam, une caméra ultra-sophistiquée de la taille d’une boîte à chaussures, conçue par des Français. Il est équipé d’un laser capable de tirer sur un rocher jusqu’à 7 mètres de distance afin d’analyser sa composition. Les résultats seront présentés par la NASA la semaine prochaine.

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L’agence spatiale a également annoncé qu’elle avait nommé le site d’atterrissage de Perseverance en l’honneur de l’auteur afro-américain de science-fiction Octavia E. Butler, né à Pasadena, en Californie, où se trouve le Jet Propulsion Laboratory.

Le monde avec l’AFP

Delphine Perrault

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