La technologie

La sonde américaine devrait toucher l’astéroïde Bennu pour prélever l’échantillon

Après quatre ans de voyage et d’observation, la sonde américaine Osiris-Rex devrait descendre le 20 octobre à la surface de l’astéroïde Bennu pour prélever des échantillons de son sol, dans l’espoir de les ramener sur Terre et éventuellement de faire la lumière sur la formation du système solaire, La NASA l’a annoncé jeudi 24 septembre.

L’astéroïde de 490 mètres de diamètre avait été soigneusement choisi pour cette mission car les scientifiques pensaient, sur la base des observations du télescope, qu’il était recouvert de sable. “Comme une plage”Dante Lauretta, de l’Université de l’Arizona, directeur scientifique de la mission, a déclaré lors d’une conférence téléphonique. Une telle surface aurait assuré une opération d’échantillonnage en toute sécurité.

Mais en arrivant près du pavé à la fin de 2018, des images ont montré qu’il était en fait recouvert de roches. “La surface est rugueuse, robuste, rocheuse”, a décrit le scientifique. L’équipe a passé l’année 2019 à cartographier méticuleusement la surface pour sélectionner le site le plus sûr pour l’échantillonnage: Nightingale Crater.

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“Contact avec le sol pendant cinq à dix secondes”

Dans moins d’un mois, le vaisseau spatial s’approchera lentement de Bennu, puis déploiera un bras d’échantillonnage et ciblera une zone de huit mètres de diamètre, relativement plate, aussi large que quatre parkings. “Des années de préparation et de travail acharné de la part de cette équipe se résumeront à ce contact avec le sol pendant cinq à dix secondes”, a résumé Mike Moreau, directeur adjoint de projet à la NASA.

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En touchant le sol, le robot soufflera de l’azote, qui formera des grains volants qui seront ensuite récupérés par le bras d’Osiris-Rex. Le but est de collecter au moins 60 grammes. Selon Mike Moreau, il y a jusqu’à 30% de chances que le bras ne ramasse pas assez de matière, par exemple si le contact est sur une grosse pierre au lieu de grains plus fins. Les ingénieurs situés à plus de 320 millions de kilomètres ne peuvent garantir une précision absolue. Une éventuelle deuxième tentative pourrait avoir lieu en janvier dans un autre cratère.

En mars 2021, Osiris-Rex entamera son long voyage de retour sur Terre. Il finira par libérer le container contenant les échantillons pour un atterrissage dans le désert de l’Utah, ralenti par un parachute, le 24 septembre 2023.

Avant cela, les Terriens se préparent à analyser des échantillons d’un autre astéroïde, Ryugu, qu’il a visité la sonde japonaise Hayabusa 2 l’année dernière. Le retour sur terre de cette poussière est prévu le 6 décembre.

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Le monde avec l’AFP

Cunégonde Lestrange

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