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La vaccination des enfants, la prochaine étape de la lutte contre la pandémie

Les jeunes étudiants sont accompagnés pour rejoindre leurs parents après leur retour à l'école en personne à Chicago, aux États-Unis, le 1er mars 2021 (GETTY IMAGES NORTH AMERICA / SCOTT OLSON)

Les jeunes étudiants sont accompagnés pour rejoindre leurs parents après leur retour à l’école en personne à Chicago, aux États-Unis, le 1er mars 2021 (GETTY IMAGES NORTH AMERICA / SCOTT OLSON)

La société américaine Moderna a annoncé mardi avoir commencé à tester son vaccin Covid-19 sur des milliers d’enfants âgés de 6 mois à 11 ans, une nouvelle étape jugée nécessaire pour mettre fin à la pandémie.

S’ils constituent une part importante de la population, cependant, les enfants sont moins exposés aux cas graves de la maladie, alors qu’ils la transmettent moins aux enfants. Leur vaccination n’a pas été une priorité jusqu’à présent.

Actuellement, le vaccin Covid de Pfizer est homologué pour les personnes âgées de 16 ans et plus et Moderna et Johnson & Johnson pour les personnes âgées de 18 ans et plus.

Les trois sociétés américaines ont déjà commencé, parfois depuis plusieurs mois, des essais cliniques pour tester leur vaccin sur des adolescents (à partir de 12 ans). AstraZeneca, pour sa part, étudie l’effet de son vaccin depuis l’âge de 6 ans.

L’entreprise de biotechnologie Moderna s’attend désormais à ce que 6 750 enfants et bébés participent à des essais aux États-Unis et au Canada. Ils seront suivis pendant 12 mois après la deuxième injection.

Leur nombre est inférieur aux dizaines de milliers de recrues pour les essais adultes, car il s’agit ici de déterminer quel dosage leur convient le mieux, expliquent les experts. Le mécanisme du vaccin lui-même, ainsi que sa sécurité, ont déjà été étudiés.

Selon l’immunologiste respecté Anthony Fauci, les enfants américains de moins de 12 ans “très probablement” seront vaccinés au début de 2022, a-t-il déclaré le mois dernier.

– “Haute priorité” –

“Je considère cela comme une priorité absolue”, a déclaré à l’AFP le Dr Lee Savio Beers, président de l’Académie américaine de pédiatrie.

“Les enfants de moins de 10 ans transmettent moins le virus, mais cela ne veut pas dire qu’ils ne le transmettent pas du tout”, même aux personnes à risque, a-t-il déclaré.

Et «même s’ils sont moins susceptibles de tomber gravement malades, ils peuvent aussi l’être», même parfois pendant plusieurs mois, a-t-il déclaré, rappelant que plusieurs centaines de décès d’enfants ont été enregistrés.

En outre, ils sont «affectés de manière disproportionnée» par certaines des conséquences de la pandémie, telles que les fermetures d’écoles.

«Plus nous pouvons vacciner de personnes, mieux c’est», déclare Henry Bernstein, professeur de pédiatrie.

Aux États-Unis, environ un cinquième de la population a moins de 18 ans. Et ce pourcentage peut être plus élevé dans d’autres pays.

Il semble donc peu probable que la soi-disant immunité collective, nécessaire pour arrêter l’épidémie, puisse être réalisée sans inclure les plus jeunes.

On ne sait toujours pas exactement quel pourcentage de la population vaccinée sera nécessaire pour atteindre cette immunité collective: peut-être entre 70% … ou 85%, selon le Dr Fauci.

– Nécessaire pour l’immunité collective –

«Une immunité collective efficace exigera la vaccination des enfants», ont écrit les pédiatres Perri Klass et Adam J. Ratner dans la prestigieuse revue scientifique NEJM en février. C’est une “obligation éthique et une nécessité pratique”, disent-ils.

Les bénéfices seront à la fois «directs» (les enfants tomberont moins malades) et «indirects» (ils ne transmettront pas la maladie), soulignent-ils.

Cependant, «le calcul bénéfice / risque sera différent lorsque vous vaccinez un enfant de 9 ans ou 90 ans», nuance l’AFP Amesh Adalja, du Johns Hopkins Center for Health Security.

Les vaccins contre lesquels sont très efficaces, à savoir les cas graves de Covid-19, les hospitalisations et les décès, «sont très rares si l’on considère la population plus jeune».

Dans ce contexte, «Quel niveau d’effets secondaires est tolérable?», S’interroge-t-il, mettant en avant l’idée d’une répartition par tranche d’âge, qui donnerait la priorité aux adolescents plus âgés sur les jeunes enfants.

Comme ils n’ont pas terminé leur développement, les essais cliniques sur les enfants visent à comprendre comment leur système immunitaire réagit aux différents stades de croissance.

Procéder par étapes, en diminuant progressivement les tranches d’âge, est une approche standard dans le développement des traitements.

Mais selon Amesh Adalja, il est également possible que la pandémie soit sous contrôle avant même que la distribution de vaccins pour les enfants ne réussisse.

ia-la / elc

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Benoit Béringer

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