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Lacs saumâtres sous le pôle sud en mars

En 2018, une équipe italienne deL’Université de Rome III a annoncé la découverte d’un lac d’eau salée sous le pôle sud de Mars jusqu’à 20 km de large. Leur étude a été publiée dans la revue Science il avait soulevé des réserves de la part des spécialistes de Red Planet. Les mêmes chercheurs confirment leurs découvertes dans une nouvelle étude et affirment même avoir découvert de nombreux autres lacs.

L’eau sur Mars, une vieille histoire

La planète Mars il fait froid, désert et sec aujourd’hui, mais il y a quatre milliards d’années, il avait l’air bien différent. Il faisait alors chaud et humide et abritait une grande quantité d’eau liquide sous forme de rivières, de lacs et même d’un vaste océan, de la taille de l’Atlantique, dans son hémisphère nord. Au moins, c’est l’une des hypothèses actuellement privilégiées sur le passé martien. Une autre alternative explique que Mars était recouvert d’une calotte glaciaire global avec les océans ci-dessous. Cependant, les scientifiques conviennent que notre voisine avait de l’eau liquide dans sa jeunesse, dont la plupart a disparu en s’évaporant dans l’espace. Mais ils ne désespèrent pas de trouver un vestige encore présent, comme la découverte de résurgences de l’eau par la NASA, en 2015. Et les chercheurs soupçonnent que des quantités encore plus importantes sont stockées dans le sous-sol.

Ceci est cohérent avec l’enquête et la détection du rover Curiosity de ce lac souterrain sous la calotte polaire de l’hémisphère sud. Dans cette zone, il existe d’énormes dépôts de glace qui s’étendent sur 700 000 km2 et, à certains endroits, ont plus de 3,7 km d’épaisseur. “Cette glace est essentiellement de la glace d’eau pure avec un petit composant de poussière et une couche très mince de glace de dioxyde de carbone.“, Il explique Luca Guallini, co-auteur de la nouvelle étude publiée dans la revue Progrès de la science.

La région d’Ultimi Scopuli près du pôle Sud photographiée par la caméra Mars Orbiter Reconnaissance HiRISE. Crédits: NASA / JPL / University of Arizona.

Données de Mars Express

C’est grâce aux données du radar MARSIS (Mars Advanced Radar for Subsurface and Ionospheric Sounding) installé à bord de la sonde. Mars Express de l’ESA (Agence spatiale européenne) que le lac d’eau liquide avait été identifié. MARSIS se compose de deux antennes de 20 mètres qui envoient des signaux radio à la surface de la planète et reçoivent des échos en échange. Ce radar est un instrument très complexe, capable de fonctionner dans différentes bandes et d’utiliser des basses fréquences pour sonder les profondeurs souterraines de la planète rouge. L’équipe italienne a ré-analysé les données radar en utilisant les méthodes utilisées par les satellites terrestres pour détecter les lacs sous-glaciaires en Antarctique pour confirmer la présence de ce lac dans la région d’Ultimi Scopuli, une vaste zone de 250 × 300 km2 près du pôle Sud.

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Le radar MARSIS peut pénétrer la glace assez efficacement, et chaque fois qu’il y a des variations physiques internes de la qualité du matériau, une interface apparaît dans les données. Nous avons collecté des profils de quelques dizaines de kilomètres, soit des coupes verticales, sur plusieurs orbites, permettant de sonder la zone d’Ultima Scopuli en profondeur dans différentes directions. Les observations croisées et adjacentes ont permis de reconstruire la base et de mettre en évidence la présence d’une couche hautement réfléchissante dans plusieurs de ces observations.“, résumé Luca Guallini. Pour son équipe, cette couche réfléchissante correspond à l’eau liquide, ce qui confirme donc la présence du lac sous-glaciaire identifié en 2018. Par ailleurs, les profils MARSIS ont il a également identifié plusieurs autres petites parcelles d’eau séparées du lac principal par des bandes de matière sèche.

Implications pour la vie?

Combien d’eau peut-il y avoir sous le pôle Sud? “Il est difficile de savoir pourquoi le signal radar ne peut pas pénétrer sous la surface de l’eau. Détectez le haut, mais pas le bas. Ainsi, bien que la superficie puisse être mesurée (la masse d’eau principale mesure environ 20×30 km), l’épaisseur réelle de la masse d’eau reste inconnue.“, prévient le chercheur italien. Cependant, cela surpasse tout ce qui était connu jusqu’alors sur Mars. Les auteurs suggèrent que l’eau reste liquide car elle consiste en une solution hypersaline, une sorte de saumure dans laquelle se dissolvent de fortes concentrations de sels dans l’eau, une composition qui pourrait expliquer pourquoi ces réservoirs peuvent rester liquides malgré l’environnement très froid du pôle sud de Mars

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En général, les saumures ne sont pas très favorables à la plupart des formes de vie. Sur Terre, cependant, certains organismes spécialisés peuvent survivre dans des environnements très salés et extrêmes. “Nous ne savons pas combien de sels et quelle composition exacte ont ces saumures, et nous ne savons même pas si nos extrémophiles terrestres pourraient y survivre. Mais il n’est pas déraisonnable de penser que si la vie est toujours présente sur Mars et a eu le temps de s’adapter à un tel environnement, certains extrémophiles martiens pourraient y vivre. Mais être habitable ne signifie pas être habité“conclut Luca Guallini.

En 2018, une équipe italienne deL’Université de Rome III a annoncé la découverte d’un lac d’eau salée sous le pôle sud de Mars jusqu’à 20 km de large. Leur étude a été publiée dans la revue Science il avait soulevé des réserves de la part des spécialistes de Red Planet. Les mêmes chercheurs confirment leurs découvertes dans une nouvelle étude et affirment même avoir découvert de nombreux autres lacs.

L’eau sur Mars, une vieille histoire

La planète Mars il fait froid, désert et sec aujourd’hui, mais il y a quatre milliards d’années, il avait l’air bien différent. Il faisait alors chaud et humide et abritait une grande quantité d’eau liquide sous forme de rivières, de lacs et même d’un vaste océan, de la taille de l’Atlantique, dans son hémisphère nord. Au moins, c’est l’une des hypothèses actuellement privilégiées sur le passé martien. Une autre alternative explique que Mars était recouvert d’une calotte glaciaire global avec les océans ci-dessous. Cependant, les scientifiques conviennent que notre voisine avait de l’eau liquide dans sa jeunesse, dont la plupart a disparu en s’évaporant dans l’espace. Mais ils ne désespèrent pas de trouver un vestige encore présent, comme la découverte de résurgences de l’eau par la NASA, en 2015. Et les chercheurs soupçonnent que des quantités encore plus importantes sont stockées dans le sous-sol.

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Ceci est cohérent avec l’enquête et la détection du rover Curiosity de ce lac souterrain sous la calotte polaire de l’hémisphère sud. Dans cette zone, il existe d’énormes dépôts de glace qui s’étendent sur 700 000 km2 et, à certains endroits, ont plus de 3,7 km d’épaisseur.

Delphine Perrault

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