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Le coronavirus pourrait envahir le cerveau, selon une étude

La recherche est encore préliminaire, mais elle fournit des indices pour soutenir ce qui n’était qu’une théorie largement non prouvée. Selon une étude d’Akiko Iwasaki, immunologiste à l’Université de Yale, le virus est capable de se dupliquer dans le cerveauet sa présence prive les cellules cérébrales voisines d’oxygène. La fréquence de cette situation n’est pas encore claire. Un phénomène qui pourrait expliquer les maux de tête, la confusion et les déceptions vécus par certains patients.

S. Andrew Josephson, chef du département de neurologie à l’Université de Californie à San Francisco, a fait l’éloge des techniques utilisées dans l’étude, déclarant que “comprendre s’il y a ou non une implication virale directe dans le cerveau est extrêmement important. Important”. Il a cependant ajouté qu’il resterait prudent jusqu’à ce que la recherche soit examinée par des pairs.

“Hacking” des neurones

Ce ne serait pas tout à fait choquant si le Sars-CoV-2 était capable de pénétrer la barrière hémato-encéphalique, une structure qui entoure les vaisseaux sanguins du cerveau et tente de bloquer les substances étrangères. Mais jusqu’à présent, les médecins pensaient que les conséquences neurologiques observées chez environ la moitié des patients hospitalisés Covid pourraient être le résultat d’une réponse immunitaire anormale – “la tempête de cytokines” – qui provoque une inflammation du cerveau, plutôt qu’une invasion du cerveau par partie du virus.

Le professeur Iwasaki et ses collègues ont décidé de s’attaquer à ce problème de trois manières: en infectant des mini-cerveaux créés en laboratoire (organoïdes cérébraux), en infectant des souris et en examinant le cerveau de patients décédés de Covid-19. Dans les organoïdes du cerveau, l’équipe a découvert que le virus était capable d’infecter les neurones, puis de «pirater» le mécanisme cellulaire du neurone pour se dupliquer. Les cellules infectées ont provoqué la mort des cellules environnantes en les privant d’oxygène.

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Passerelle vers le virus

L’un des principaux arguments contre la théorie de l’invasion cérébrale directe était que le cerveau ne contient pas de niveaux élevés d’une protéine appelée ACE2, à laquelle le coronavirus s’accroche et se trouve en abondance dans d’autres organes tels que les poumons. Mais l’équipe a découvert que les organoïdes avaient suffisamment d’ACE2 pour faciliter l’entrée du virus et que les protéines étaient également présentes dans le cerveau des patients décédés.

L’équipe a également examiné deux groupes de souris: l’un a été génétiquement modifié pour avoir des récepteurs ACE2 uniquement dans les poumons, l’autre uniquement dans le cerveau. Les souris infectées par les poumons avaient des lésions dans cet organe; les animaux infectés dans le cerveau ont rapidement perdu du poids et sont morts rapidement, signe potentiel d’une létalité accrue lorsque le virus pénètre dans le cerveau. Le cerveau de trois patients décédés des suites de complications graves du Covid-19 présentait également des traces du virus, à des degrés divers.

Cunégonde Lestrange

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