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Le gel hydroalcoolique est-il dangereux pour notre santé?

AFP / D. Meyer

Il est la “star” de cette année 2020 à côté du masque. On le trouve aussi partout: dans les magasins, au cinéma, au travail … Depuis le début de la pandémie de coronavirus, le gel hydroalcoolique est devenu un allié au quotidien. Mais est-ce vraiment sûr?

Nous le savions, nous aurions pu l’oublier, mais le coronavirus est venu nous le rappeler. Le lavage des mains est le moyen le plus efficace de prévenir la propagation de maladies et de virus. Il n’est donc pas étonnant que le gel hydroalcoolique soit devenu, en quelques mois, notre nouveau compagnon au quotidien. Il faut dire qu’un flacon de gel est facilement transportable et permet de se laver les mains très facilement. Tant que vous savez vous en servir. Pour rappel, la durée du frottement avec le gel doit être d’environ 30 secondes. Vous devez appliquer le gel sur les mains sèches et continuer à frotter jusqu’à ce qu’elles soient à nouveau sèches.

A priori, s’il est de bonne qualité et s’il est appliqué sur une peau saine, le gel hydroalcoolique ne représente aucun danger pour l’homme. Le gel doit contenir au moins 60% d’alcool, de peroxyde d’hydrogène (également appelé peroxyde d’hydrogène) et de glycérol qui agit comme humectant. Cependant, s’il est appliqué trop fréquemment, l’alcool contenu dans le gel peut provoquer des mains sèches et même une sensation d’irritation. La congélation peut également être un problème pour les personnes atteintes d’eczéma ou de fissures aux mains. Heureusement, il est possible d’acheter des “crèmes barrières” à la pharmacie qui déposent un film protecteur sur la peau et permettent donc l’utilisation du gel.

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Un terrain de jeu pour les prochains virus?

Les médecins, en particulier en Grande-Bretagne et en France, sont également préoccupés par l’usage excessif du gel hydroalcoolique. Selon eux, le gel pourrait affaiblir notre peau contre le virus à long terme. «S’ils nettoient bien, ces gels supprimeront également la première barrière immunitaire naturelle. Plus nous les utilisons, plus nous rendons notre peau perméable et sensible à ce type de virus. Il y a une hystérie autour du coronavirus, mais cela provoque une précaution nécessaire. Pourtant, demain, il y a un risque de créer d’autres pathologies en raison d’un problème ponctuel », a expliqué par exemple Stéphane Auberger, docteur en chimie, dans l’Est républicain.

En Grande-Bretagne, le Dr Andrew Kemp, chef du conseil scientifique du British Institute for Cleaning Sciences, a pointé dans la même direction. Selon lui, l’utilisation massive du gel favoriserait l’émergence de “superbactéries” contre lesquelles les produits actuellement utilisés ne seraient plus utilisés. “Le gel doit être utilisé en dernier recours et comme méthode temporaire à court terme s’il n’y a jamais d’eau disponible.” Sinon, “cette nouvelle routine pourrait finalement nous faire plus de mal que de bien”, a-t-il averti à la presse britannique.

Mais ces hypothèses ne sont pas encore confirmées. De plus, dans le cadre d’une utilisation normale, le gel n’a jamais montré de toxicité particulière, ni d’effets secondaires particulièrement nocifs. Il reste donc un allié de choix lorsqu’il n’est pas possible de se laver les mains avec du savon.

Et les enfants?

Les informations ont beaucoup circulé ces dernières semaines. Bien que le gel lui-même ne présente pas de danger pour les enfants, il est important de ne pas le laisser utiliser sans surveillance. Depuis le début de la pandémie, plusieurs centaines d’incidents liés à une mauvaise utilisation du gel ont été signalés, à la fois dans notre région et chez nos voisins. Ces incidents sont souvent liés à des distributeurs de gel que l’on trouve partout. Parce qu’ils sont à la hauteur du visage des enfants, il n’est pas rare qu’ils soient victimes de projections accidentelles dans la bouche ou les yeux.

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Dans ces cas, le gel peut provoquer des rougeurs, des douleurs et, dans certains cas, même des lésions oculaires qui peuvent être graves. Pour cela, en cas de projection dans l’œil, il est recommandé de rincer immédiatement l’œil pendant une quinzaine de minutes sous un jet d’eau. Pour éviter les accidents, le Poison Control Center recommande également aux parents de «pomper le gel eux-mêmes et de l’appliquer sur les enfants».

Préférez le savon

Si en quelques mois c’est devenu indispensable, le gel hydroalcoolique est toujours une solution supplémentaire quand il n’y a pas d’eau potable disponible. L’OMS vous demande également de vous laver les mains d’abord avec du savon et d’utiliser le gel uniquement lorsqu’il n’y a pas d’alternatives viables. Et pour cause, le gel ne «lave» pas correctement les mains de la personne qui l’utilise, même si l’alcool élimine les bactéries et les virus présents sur la peau. En France, l’Agence nationale de sécurité des médicaments avait déjà fait un constat similaire en 2009 lors de la pandémie de grippe A (H1N1). À ce moment-là, il a demandé de «se laver les mains avec du savon» pendant 30 secondes.

Delphine Perrault

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