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Le vaisseau spatial américain Osiris-Rex a percuté l’astéroïde Bennu

Quatre ans après son lancement, la sonde américaine Osiris-Rex a réussi à toucher l’astéroïde Bennu mardi pour tenter de collecter quelques dizaines de grammes de poussières, une opération très précise à 330 millions de kilomètres de la Terre, et dont nous ne le faisons pas. on y va. il ne réussira que dans quelques jours. “Tout s’est parfaitement déroulé”, a annoncé quelques minutes après le contact, Dante Lauretta, le chef de mission, submergé par les émotions, qui est allé jusqu’à déclarer que l’équipe avait “Ecrivez une page d’histoire ce soir”. La sonde enverra des images de l’opération, et beaucoup de données, dans la nuit entre mardi et mercredi, ce qui donnera une première indication pour établir si elle a réussi à prélever un échantillon.

L’année dernière, le Japon a pu avec sa sonde Hayabusa2 collecter de la poussière d’un autre astéroïde, Ryugu, et est sur le chemin du retour, avec un retour prévu en décembre. Avec Osiris-Rex, la NASA vise à collecter plus de fragments, au moins 60 grammes, dont elle espère qu’ils révéleront les ingrédients originaux du système solaire. Le premier message de confirmation de l’opération est arrivé sur Terre comme prévu mercredi à 12h12 (heure de Paris), puis l’appareil a confirmé qu’il avait échantillonné et parti à une distance sûre de Bennu. Les premières images ont été promises par la NASA mercredi matin, et il faudra attendre samedi pour connaître la masse collectée. Les champions reviendront sur Terre le 24 septembre 2023, avec un atterrissage prévu dans le désert de l’Utah dans l’ouest des États-Unis.

Les échantillons de Bennu permettront aux futurs planétologues de poser des questions auxquelles nous ne pensons pas aujourd’hui, avec des techniques qui restent à inventer. “

Lori Glaze, directrice de la Division des sciences planétaires de la NASA

L’appareil de six mètres de long entourait Bennu depuis fin 2018 pour se préparer à cette opération très complexe, réalisée indépendamment par le robot sur instructions envoyées par les ingénieurs de la NASA et de Lockheed Martin. “Nous ne pouvons pas contrôler l’avion avec un joystick en temps réel”a expliqué Kenneth Getzandanner, chef des opérations aériennes. À cette distance, le signal prend 18 minutes et demie pour voyager de la Terre à Bennu et retour. “Ce n’est pas facile de naviguer dans un si petit corps”, expliquait la veille Heather Enos, directrice scientifique adjointe de la mission, à laquelle il s’est consacré ces douze dernières années. Douze ans pour un contact de moins de 16 secondes, pendant lequel un bras devait collecter des grains de deux centimètres de diamètre ou moins, qui auront été soulevés par une rafale d’azote comprimé. “On ne peut pas atterrir sur Bennu, on va juste embrasser la surface”, résumait Beth Buck de Lockheed Martin.

L’intérêt de l’analyse de la composition des astéroïdes dans le système solaire est qu’ils sont constitués des mêmes matériaux qui ont formé les planètes. Comme un “Pierre de Rosette”, déclare Thomas Zurbuchen, scientifique en chef de la NASA, Bennu peut “Raconte l’histoire de la Terre et du système solaire sur plusieurs milliards d’années”. Les laboratoires terrestres leur permettront d’analyser leurs caractéristiques physiques et chimiques avec beaucoup plus de détails que n’importe quel vaisseau spatial en vol, a déclaré Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA. Tous les échantillons ne seront pas analysés immédiatement, comme ceux rapportés de la Lune par les astronautes d’Apollo, que la NASA ouvre encore lentement cinquante ans plus tard. “Les échantillons de Bennu permettront aux futurs planétologues de poser des questions auxquelles nous ne pensons pas aujourd’hui, avec des techniques qui n’ont pas encore été inventées”, a déclaré Lori Glaze.

Toutes les manœuvres d’approche ont été effectuées avec une grande précision, ce qui devrait augmenter les chances d’Osiris-Rex d’esquiver les rochers qui parsèment la surface. Parce que Bennu n’est pas l’astéroïde lisse, recouvert d’une “plage” inoffensive de sable fin, comme l’espérait la NASA. À son arrivée fin 2018, les scientifiques ont été surpris de recevoir des photographies montrant qu’il était recouvert de galets et de roches parfois de 30 mètres de haut. Depuis, ils avaient cartographié l’astéroïde avec une résolution centimétrique et sélectionné le site d’atterrissage le moins risqué: le cratère Nightingale de 25 mètres de large avec une cible de seulement huit mètres de diamètre pour le Sky Kiss.

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Alphonse Dumont

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