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Les astronomes découvrent une nouvelle exoplanète clé à la recherche de vie au-delà du système solaire

Le nom de cette planète? Gliese 486 b. Il est environ 30% plus grand que la Terre, mais 2,8 fois plus lourd.

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Rechercher des traces de vie sur Mars, comme le fait actuellement la NASA, est une chose. Mais les scientifiques voient plus loin. Serait-il possible de le trouver en dehors de notre système solaire? Une étude, publiée dans la prestigieuse revue Science (en anglais) Jeudi 4 mars, dévoile la découverte d’une nouvelle exoplanète, qui apparaît comme la candidate idéale pour rechercher une atmosphère et, in fine, des traces de vie autour d’une étoile autre que notre propre Soleil. Son nom? Gliese 486 b. Il est environ 30% plus grand que la Terre mais est 2,8 fois plus lourd et est situé “seul” 26 années-lumière.

“Le but ultime est de trouver des marqueurs biologiques, des signatures biologiques, dans l’atmosphère des exoplanètes, c’est-à-dire des signes de vie sur des planètes semblables à la Terre habitable”, explique José A. Caballero, astronome au Centro de Astrobiologia en Espagne. Il est l’un des co-auteurs de l’étude, à laquelle ont contribué des chercheurs des cinq continents.

Environ 4 000 exoplanètes ont été découvertes au cours des 25 dernières années et il a déjà été démontré que certaines avaient une atmosphère. Mais c’étaient “grandes planètes gazeuses ou glacées”, explique l’astronome. Cette recherche “n’ont pas encore été menées sur des planètes de la taille de la Terre”. Avec leur découverte, les chercheurs ont maintenant ouvert la possibilité d’étudier une exoplanète “d’une nature rocheuse comme la Terre”, ce qui pourrait créer une atmosphère “qui ressemble à la nôtre”.

Delphine Perrault

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