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les enfants sont-ils contagieux? Les scientifiques n’ont pas décidé

Au début de la pandémie de coronavirus, on craignait que les enfants soient des porteurs importants de Covid, par analogie avec d’autres maladies virales comme la grippe. Puis l’idée inverse s’est imposée, avec des études suggérant qu’ils n’étaient pas très contagieux.

Mais “si l’on regarde les données de la littérature (scientifique), ce n’est pas si clair”, explique l’épidémiologiste Dominique Costagliola. De nombreuses études selon lesquelles les enfants contaminent leurs petits «ont été menées pendant des périodes de confinement» et donc de mauvaise circulation du virus, ce qui peut fausser leurs résultats, estime l’épidémiologiste Zoë Hyde dans un article publié fin octobre par Journal médical d’Australie.

“Transmission fréquente”

Et récemment, plusieurs études menées aux États-Unis, en Inde et en Corée du Sud ont remis en question l’idée que les enfants ne sont pas très contagieux. Le dernier a été publié le 30 octobre par les Centers for Prevention and Control (CDC) des États-Unis. Réalisée d’avril à septembre sur 300 personnes, elle conclut que “la transmission du SRAS-CoV-2” au sein d’une famille “était fréquente, aussi bien par les enfants que par les adultes”.

Cependant, le travail britannique à grande échelle publié mardi dresse un tableau très différent.

Sur la base de données provenant de 9 millions d’adultes, des chercheurs de la London School of Hygiene and Tropical Medicine et de l’Université d’Oxford estiment que «vivre avec des enfants âgés de 0 à 11 ans n’est pas associé à un risque accru de contracter Infection par le SRAS-CoV-2 “. Ce risque augmente légèrement lorsque l’on vit avec un enfant âgé de 12 à 18 ans.

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Une différence entre enfants et adolescents

Il est donc difficile de naviguer dans cette masse d’observations contradictoires. Les enfants “peuvent transmettre (Covid-19) à d’autres. Cependant, il semble que cela arrive moins souvent que la transmission entre adultes”, résume dans une vidéo une spécialiste de l’Organisation mondiale de la santé (OMS), Maria Van Kerkhove dédiée à cette question sur le site Web de l’organisation.

Cet épidémiologiste souligne qu’il est nécessaire de différencier les «jeunes enfants» des «adolescents, qui semblent transmettre dans les mêmes proportions que les adultes».

«Lorsqu’ils présentent des symptômes, les enfants excrètent la même quantité de virus que les adultes et sont des contaminants comme ils le sont. Nous ne savons pas comment des enfants asymptomatiques peuvent infecter d’autres personnes», explique le Centre. Rapport européen sur la prévention et le contrôle des maladies (ECDC) en août.

Crucial pour l’ouverture d’écoles

L’absence de symptômes est fréquente chez les enfants infectés par Covid-19. Et la seule certitude que nous ayons, c’est qu’ils ont des formes beaucoup moins sévères que les adultes.

La question de leur contagiosité a fait l’objet de débats passionnés, car elle est déterminante pour l’ouverture ou la fermeture des écoles. Une mesure qui en elle-même a de graves répercussions sociales et économiques.

Tout le monde est conscient de l’importance de l’école pour les enfants, non seulement en termes d’éducation mais aussi en termes de bien-être, de santé mentale ou de sécurité, sans compter que parfois c’est le seul endroit où ils doivent manger », se souvient Maria Van Kerkhove.

Effet loupe

Frappés par une deuxième vague d’épidémies cet automne, plusieurs pays européens ont dû se reconfigurer mais ont laissé les écoles ouvertes. C’est le cas en France, en Autriche ou en Irlande. “Le risque lié à l’école n’est pas nul, personne ne peut le dire, mais la part de transmission au sein des écoles par rapport à la transmission dans le reste de la communauté est faible”, juge Daniel Lévy-Bruhl, de l’agence de santé publique. France.

“Le nombre d’écoles ouvertes dans le monde est extraordinairement élevé”

Cet expert met en garde contre l’effet de la loupe: “Le nombre d’écoles ouvertes dans le monde est extraordinairement grand. Dans la plupart des cas, il ne se passe pas grand chose.” En revanche, on parle beaucoup des “quelques écoles où des phénomènes épidémiques se sont effectivement produits – dont certains peuvent s’expliquer par des conditions favorables à la transmission du virus -, qui donnent une impression d’une partie du risque lié aux écoles”, il continue.

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Le masque de 6 ans en France

Face à l’hypothèse d’une contagiosité des enfants plus forte qu’on ne le pensait auparavant, le gouvernement français vient d’imposer le masque aux élèves de 6 ans, contre 11 ans. Une décision qui devrait s’accompagner d’un protocole de santé renforcé, selon de nombreux spécialistes.

«Même s’ils sont moins contagieux que les jeunes de 14 ans et les adultes, les enfants ont beaucoup de contacts avec leurs pairs et avec les adultes. Et comme il y en a beaucoup, avec de nombreux contacts, cela peut être un gros problème. Contamination», note Dominique. Costagliola.

Par ailleurs, les experts soulignent que le risque lié à l’école dépend de la situation épidémique locale: «Il est très important de comprendre que les écoles ne fonctionnent pas de manière isolée, elles font partie d’une communauté», souligne Maria Van Kerkhove.

Delphine Perrault

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