Science

percée dans la réparation du système visuel

Rajeunir les neurones vieillissants dans les organismes vivants? Que diriez-vous de réparer les effets néfastes du vieillissement sur le système nerveux? Ce n’est plus un fantasme transhumaniste. L’exploit vient d’être accompli aux yeux de la souris: il est sorti le 2 décembre 2020 dans la revue La nature. Les chercheurs ont injecté un virus (inoffensif) dans l’œil de l’animal qui porte trois gènes de mammifères. Les cellules rétiniennes infectées (neurones) ont alors produit un cocktail de trois molécules. Résultats: Ils ont été reprogrammés en stades plus jeunes. Mieux encore: dans un modèle de glaucome, les chercheurs ont poussé suffisamment loin les minces extensions nerveuses (axones) de ces neurones «rajeunis» dans les nerfs optiques. En conséquence, les rongeurs ont retrouvé leur vision.

Le procédé est inspiré d’une découverte révolutionnaire: celle qui a remporté le prix Nobel de médecine japonais pour le japonais Shinya Yamanaka, en 2012. Ce médecin-chercheur a réussi à reprogrammer les cellules adultes de n’importe quel organe (peau, foie, muscles) . , cerveau …) dans des cellules immatures, non spécialisées mais capables de se différencier en tout type de cellule du corps (ce sont des cellules souches pluripotentes induites). Pour accomplir cet exploit, son équipe a utilisé un cocktail de quatre gènes (OCT3 / OCT4, SOX2, KLF4 et c-MYC). Signe de son succès, les quatre protéines correspondantes seront baptisées «facteurs Yamanaka». En 2008, les Japonais ont prédit que sa découverte pourrait ouvrir la voie à la régénération tissulaire.

Injection d’un virus thérapeutique

La nouvelle étude publiée dans La nature offre un premier engagement. Les auteurs, de la Harvard Medical School (Boston, USA), se sont concentrés sur les cellules ganglionnaires rétiniennes (RGC). Ces neurones centralisent les signaux visuels reçus par les photorécepteurs de l’œil. Ils résident dans la rétine mais émettent des axones qui se projettent, à travers le nerf optique, dans les zones visuelles du cerveau.

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Et si le nerf optique est endommagé? Si la lésion survient à un stade précoce de développement, ses axones pourront survivre et se régénérer. Mais pas si cela se produit à un stade avancé. D’où cette question: pourrions-nous rajeunir les PMR? Les chercheurs sont partis d’un postulat: la sénescence et les dysfonctionnements des cellules vieillissantes sont liés à des altérations des «signes épigénétiques» qui recouvrent leur ADN. Ces signes sont de petites molécules chimiques (résidus méthyle) attachées à l’ADN en des points spécifiques: ils contrôlent ainsi l’expression des gènes et définissent l’identité de chaque type de cellule.

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Delphine Perrault

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