Science

Selon une étude, les T-Rex adolescents chassent les plus petites espèces de dinosaures

, publié le vendredi 26 février 2021 à 00h27

Une équipe de scientifiques américains a montré que la progéniture d’énormes dinosaures carnivores comme le T-Rex, qui est passé de la taille d’un chat à d’énormes créatures, agissait sur leur écosystème en rivalisant avec des espèces plus petites.

Leur étude, publiée jeudi dans la prestigieuse revue Science, aide à répondre à un mystère persistant sur les 150 millions d’années environ de dinosaures gouvernés: pourquoi y avait-il tant d’espèces plus grandes que petites, alors est-ce l’inverse sur terre? les animaux aujourd’hui?

«Les communautés de dinosaures étaient comme des centres commerciaux le samedi après-midi, pleins d’adolescents», explique Kat Schroeder, chercheuse à l’Université du Nouveau-Mexique qui a dirigé l’étude.

Ces «adolescents» représentaient «une part importante des individus d’une même espèce et avaient apparemment un impact réel sur les ressources disponibles dans leurs communautés», a-t-il expliqué.

Même avec un nombre limité de fossiles, les experts pensent que les dinosaures n’étaient pas très différents à l’échelle mondiale – il n’y a qu’environ 1500 espèces connues, contre des dizaines de milliers d’espèces de mammifères et d’oiseaux aujourd’hui.

Et pendant toute l’ère mésozoïque, il y a entre 252 et 66 millions d’années, il y avait relativement plus d’espèces de grands dinosaures pesant une tonne, par rapport à ceux qui pesaient moins de 60 kg.

Selon certains scientifiques, sachant que même les plus grands dinosaures commencent leur vie avec une très petite taille puisqu’ils se retrouvent dans les œufs avant la naissance, il se pourrait qu’ils occupent les ressources d’espèces plus petites, dans des écosystèmes où ils auraient normalement été des reines.

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Pour tester cette théorie, Kat Schroeder et ses collègues ont examiné les données fossiles du monde entier sur 550 espèces différentes et ont organisé les dinosaures par taille et selon qu’ils étaient herbivores ou carnivores.

Ils ont trouvé un trou impressionnant pour les dinosaures carnivores de taille moyenne dans toute communauté où des méga-théropodes ou des prédateurs géants tels que Tyrannosaurus rex ont été trouvés.

“Très peu de dinosaures carnivores entre 100 et 1000 kilogrammes existent dans les communautés avec des méga-théropodes”, explique Kat Schroeder. “Et les jeunes méga-théropodes remplissent exactement cet espace.”

Cette conclusion est étayée par la façon dont la diversité des dinosaures a évolué au fil du temps. L’ère jurassique (il y a entre 200 et 145 millions d’années) avait des trous plus petits dans cette catégorie, alors que le Crétacé (il y a entre 145 et 65 millions d’années) avait de très grands trous.

En effet, les méga-théropodes adolescents de l’ère jurassique semblaient plus adultes et il y avait une plus grande variété d’herbivores à chasser.

“La période du Crétacé, en revanche, est totalement dominée par les tyranosaures et les abélisaurs, qui évoluent beaucoup en grandissant”, a expliqué le chercheur.

“Je pense que nous commençons lentement à comprendre les dinosaures comme des animaux, et à ne plus les regarder comme des objets intéressants, c’est là que la paléontologie est restée, et où elle est depuis longtemps”, se réjouit-elle de l’AFP.

Delphine Perrault

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