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sur les traces de la propagation insensée d’une souche espagnole du virus

Elle s’appelle 20A EU.1 et, selon les travaux d’une équipe de chercheurs, rendus publics jeudi, cette souche espagnole du virus Covid-19 est celle qui s’est propagée le plus rapidement dans toute l’Europe.

La deuxième vague cherche coupable. Alors que les pays européens établissent, les uns après les autres, des mesures de plus en plus strictes pour lutter contre la propagation du Covid-19, de nombreuses questions épidémiologiques restent ouvertes sur cette deuxième vague.

Bien que la plupart des scientifiques aient reconnu avoir a été surpris par la vitesse de propagation virus depuis la fin de l’été, on en sait un peu plus sur la propagation du virus à travers le continent. Une mutation de Sars-cov-2, apparue en Espagne début juin, s’est imposée comme la forme dominante du virus dans au moins une douzaine de pays, a déterminé une équipe internationale de scientifiques dans une nouvelle étude publiée le jeudi 30 octobre.

Assaut sur l’Europe depuis juillet

C’est au début de juin que la souche 20A EU.1 – le nom donné par ces chercheurs – semble avoir émergé parmi les travailleurs agricoles de la région d’Aragon, au nord-est de l’Espagne. «Ce sont au moins les traces les plus anciennes de sa présence que nous avons pu déceler», précise Emma Hodcroft, auteur principal de l’étude et spécialiste en génétique évolutive humaine à l’Université de Bâle, contactée par France 24.

Il s’est ensuite mélangé à la population locale avant de migrer vers le reste du pays où il représente désormais plus de 70% de l’ensemble des séquences analysées par les chercheurs. Depuis la mi-juillet, cette mutation a rapidement pris d’assaut le reste du continent, à commencer par le Royaume-Uni (80% de toutes les séquences analysées), la Suisse et les Pays-Bas. En France “cela ne représente que 40% des cas analysés, et c’est une autre souche dominante”, explique Emma Hodcroft.

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«Je n’avais jamais rencontré de souche du virus, qui se propage si rapidement depuis que j’ai étudié les mutations de Sars-cov-2», admet le scientifique de l’université de Bâle. Cela signifie-t-il que l’Europe est tombée sous le contrôle d’une nouvelle souche particulièrement agressive du coronavirus, ce qui pourrait expliquer pourquoi les scientifiques ont été surpris par l’augmentation rapide de la contamination depuis la rentrée scolaire?

Sans exclure cette possibilité, Emma Hodcroft tient à préciser que «pour le moment, nous n’avons aucune preuve scientifique que les mutations ont augmenté la transmissibilité de la variante 20A EU.1 ou l’ont rendue plus dangereuse». Les changements dans la structure génétique d’un virus sont fréquents – ils surviennent lorsque le virus se multiplie dans un corps infecté – et “la plupart du temps, ils n’affectent pas son comportement”, rappelle le chercheur. Mais il arrive parfois que la loterie génétique donne vie à un fichier souche plus virulente. C’est le cas de la variante D614G qui a été qualifiée de “plus contagieuse” que les autres. dans un article publié en juillet dans le magazine Cell.

Pour déterminer si Sars-cov-2 20A EU.1 entre dans cette même catégorie, il faudra des tests de laboratoire supplémentaires. Le verdict devrait tomber “dans quelques semaines”, précise Emma Hodcroft.

Est-ce le virus ou les vacanciers?

Pendant ce temps, l’auteur principal de l’étude pense tout aussi probable que la propagation très rapide de cette souche de coronavirus soit plus prosaïquement un effet secondaire des vacances d’été. «On sait que les contaminations après la décomposition ont recommencé à augmenter très vite en Espagne, destination très prisée des touristes, et cette variante du virus a commencé à circuler dans toute l’Europe au moment des grands mouvements estivaux de vacanciers», se souvient-elle. .

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De plus, nombre de ces touristes sont relativement jeunes, et certains d’entre eux ont su «mal appliquer les gestes de barrière» pour célébrer au mieux le retour d’une certaine normalité après un printemps confiné, note le chercheur. «C’était le cocktail parfait pour cette souche du virus», dit-il. Mais pour que 20A EU.1 quitte le pays, il doit aussi y avoir eu “des échecs de contrôles de santé dans les aéroports”, souligne le Financial Times.

Cette explication a l’avantage de supprimer le spectre d’une forme stéroïde de Sars-cov-2 qui serait devenue populaire en Europe. Mais si la faute n’est pas génétique, la responsabilité de cette deuxième vague incombe au comportement humain. Ce qui n’est pas forcément plus rassurant.

Benoit Béringer

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