Science

Un nouveau type d’étoile découvert dans la constellation de Cassiopée


À 10 000 années-lumière de la Terre dans la constellation de Cassiopée est une étoile extraordinaire. Une étoile d’un genre que les astronomes n’avaient jamais vu auparavant. Décrite pour la première fois au printemps 2019, cette étoile nommée J005311, nichée au cœur du cocon de gaz et de poussière formé par la nébuleuse IRAS 005 + 6713, a immédiatement éveillé la curiosité des scientifiques. Car sa composition était celle d’une naine blanche – autrement dit, d’une étoile mourante – hébergeant une activité nucléaire digne d’une étoile à son apogée. En fait, il a généré des vents stellaires à plus de 16 000 kilomètres par seconde, ce qui est quarante fois plus fort que ceux émis par notre vigoureux Soleil!

Pour ses découvreurs russes et allemands, il devait s’agir d’une naine blanche née de la fusion de deux autres naines blanches dans une collision si cataclysmique qu’elle allait, en un sens, rallumer la flamme de cette étoile zombie. Une explication à moitié satisfaisante, pourquoi J005311 est resté anormalement massif pour une telle étoile. Elle a dépassé le seuil critique de 1,4 masse solaire à partir duquel une naine blanche est censée s’écrouler sur elle-même et donner une étoile encore plus compacte: une étoile à neutrons. Mais c’était aussi étonnamment lumineux et inhabituellement radiographié. Quoi qu’il en soit, il y avait quelque chose de très mal dans cette histoire …

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Étoile zombie

C’est alors qu’une autre équipe germano-russe dirigée par la chercheuse Lidia Oskinova de l’Université de Potsdam en Allemagne s’est tournée vers cette étoile. Se concentrer sur ses émissions de rayons X inattendues grâce au télescope XMM-Newton de l’Agence spatiale européenne ESA. Des observations qui ont permis de déterminer la composition chimique de la nébuleuse et de son étoile zombie. Cependant, ils contiennent tous deux des quantités inhabituelles de silicium, de soufre et de néon.

Sur la base de ces nouvelles informations, ces scientifiques proposent dans la revue Astronomie et astrophysique, un nouveau scénario. On dit que J005311 est un tout nouveau type d’étoile source de rayons X alimentée par la fusion de deux naines blanches. Les plus âgés ont progressivement dévoré sa campagne jusqu’à devenir une supernova. Un cataclysme qui aurait donné vie à la nébuleuse et à sa curieuse étoile centrale. Un type d’étoile qui a jusqu’ici échappé aux astronomes en raison de sa très courte durée de vie à l’échelle de l’Univers. Parce que l’étoile en question est très instable. Les scientifiques estiment donc qu’il s’effondrera très probablement en une étoile à neutrons dans seulement 10 000 ans.


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Delphine Perrault

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